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Ecco la galassia più antica

Gli scienziati dell’Istituto nazionale di astrofisica di Bologna hanno scoperto una galassia antichissima che si troverebbe all’interno di un cumulo di galassie chiamato MACS1149+2223 e potrebbe permetterci spiegare le prime fasi della vita del cosmo.

Secondo gli studiosi essa si sarebbe formata circa 460 milioni di anni dopo il Big Bang. La galassia sarebbe distante 13,5 miliardi di anni luce dal nostro pianeta e consentirebbe agli scienziati di scoprire i misteri dell’Età oscura dell’Universo, una fase in cui il cosmo era avvolto da una nebbia di idrogeno neutro, dissoltasi con la formazione delle prime stelle.

Mario Nonino dell’Osservatorio astronomico di Trieste che con Massimo Meneghetti ha coordinato la ricerca descrive i progressi compiuti dall’equipe di scienziati: “sfruttare l’amplificazione degli ammassi è estremamente efficiente per osservare l’universo primordiale e svelarne i segreti”.

In seguito alla formulazione delle teorie di Einstein sappiamo che la traiettoria dei fotoni, le particelle di cui è composta la luce, vengono deviate dalla massa dei corpi celesti. Un raggio di luce devia la propria traiettoria in presenza di un oggetto abbastanza grande da avere un campo gravitazionale.

L’ammasso in cui è stata trovata la galassia è 2,5 milardi di volte più grande di quella del Sole, quindi abbastanza per deviare e amplificare la luce prodotta dalla galassia. Questo effetto di lente gravitazionale ha permesso ai telescopi spaziali Hubble e Spitzer di percepire la luce della galassia e di fotografarla.

La ricerca è stata portata avanti contestualmente al progetto internazionale “Clash Cluster Lensing And Supernova survey with Hubble” e verrà pubblicata sul prossimo numero di Nature.

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